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Entretien avec Guy Geltner

Entretien avec Guy Geltner

Guy Geltner est maître de conférences en histoire médiévale au University College d'Oxford. Son dernier livre est La prison médiévale: une histoire sociale, publié par Princeton University Press. Nous interviewons le Dr Geltner à propos de son livre, qui est l'une des premières études de ce genre d'institution au Moyen Âge.

1. Comment vous êtes-vous intéressé à la recherche sur les prisons médiévales?

J'ai un intérêt permanent pour la marginalité, la déviance et les relations entre espace et contrôle social, mais je ne me souviens pas exactement comment je suis entré dans les prisons prémodernes à part me réveiller un jour profondément immergé dans le sujet. Je suppose que le sujet a émergé lors de la rédaction d'un article pour Peter Brown sur les prisons de la fin de l'Antiquité en tant que points focaux pour les communautés chrétiennes primitives. Les anciennes prisons n'étaient pas censées être des établissements punitifs, mais bon nombre des sources que j'ai rencontrées remettaient sérieusement en question la distinction moderne entre incarcération carcérale, coercitive et pénale. En tout cas, j'ai été attiré par une période ultérieure, où les archives pouvaient être exploitées, et je me suis vite retrouvé à passer au crible des documents français et, plus tard, italiens.

2. Votre livre se concentre sur trois villes italiennes - Florence, Venise et Bologne. Quels types de sources étaient à votre disposition dans ces villes?

La richesse des sources pertinentes a probablement été la plus belle surprise de la phase initiale de recherche. Les archives des villes que vous mentionnez (et bien d'autres aussi) contiennent encore des documents et des registres produits par les administrations pénitentiaires et les gouvernements urbains aux XIIIe et XIVe siècles, des registres de circulation des détenus aux rapports composés par les comités de surveillance, en passant par les procédures judiciaires et la ville. -un procès-verbal du conseil. Ils nous parlent de pratiquement tous les aspects de la vie carcérale, des finances et de l'administration pendant cette période: qui est allé en prison, pourquoi et pendant combien de temps; qu'est-ce que cela a coûté à une ville pour fonder et gérer une prison; qui dirigeait et surveillait une prison municipale; et à quoi ressemblaient les attitudes contemporaines à l'égard de cette nouvelle institution. Il y a aussi des chroniques, des vestiges matériels, et même de la poésie et de la prose. Ensemble, ils m'ont permis d'écrire un livre bien fondé sur des documents de pratique mais qui intègre également des sources normatives et narratives.

3. Votre livre expose de nombreuses idées fausses sur les prisons du Moyen Âge. Selon vous, quel serait l'aspect le plus surprenant des prisons médiévales pour le lecteur moderne?

Les prisons médiévales ont une assez mauvaise réputation même pour une période (hélas) synonyme de brutalité et d'arriération. Cependant, ce que les archives nous disent, c'est que l'incarcération médiévale était une expérience assez tolérable, en termes médiévaux et certainement en termes modernes. Cela était en grande partie lié à leur taille et à leur emplacement physiquement central et à l’accès des détenus au monde extérieur, ce qui les a aidés à éviter ou à réduire considérablement de nombreuses douleurs physiques et psychologiques liées à l’incarcération.

4. Votre livre aborde également les institutions prémodernes qui émergeaient dans les zones urbaines du Moyen Âge tardif. Pourriez-vous nous en dire plus sur le rôle joué par les prisons dans la croissance civique de villes comme Florence, Venise et Bologne?

Les prisons accompagnaient la centralisation politique. Sans des gouvernements relativement forts et un large consensus sur ce que devrait être leur rôle civique, les prisons auraient été inutiles en tant qu'établissements coercitifs et punitifs. Mais plutôt que de lier leur fondation à la brutalité croissante de l'État ou à l'intolérance générale (une fermeture des rangs que R. I Moore et Norman Cohn ont appelé la naissance d'une «mentalité de persécution»), j'essaie de montrer qu'en tant que technique d'incarcération de contrôle social est parallèle à la création d'autres institutions «marginalisantes»: léproseries, hôpitaux et bordels, et dans une moindre mesure des quartiers juifs. Ensemble, ceux-ci peuvent être considérés comme une tentative d'élargir la société civile, et non de la limiter. Ces institutions ne définissaient pas la déviance pour chasser les gens; ils ont en fait atténué les tensions dans une société urbaine de plus en plus hétérogène. En ce sens, les prisons étaient typiques d'une «tolérance approximative» émergente (un terme que j'emprunte à Christopher MacEvitt), qui était une solution pragmatique à l'époque.

5. Maintenant que ce livre est publié, quels problèmes et sujets concernant les prisons prémodernes doivent encore être explorés, par vous-même ou par d'autres chercheurs?

C’est l’ironie de chaque projet de recherche, je suppose, que la publication est suivie de nouvelles découvertes qui aident à affiner et même à remettre en question les résultats originaux. Je rencontre donc constamment plus de matériel dans les archives et dans les sources imprimées. Mais plus largement, mes recherches se limitent à l'Italie, même si elles prennent en compte les découvertes de chercheurs travaillant dans d'autres domaines. Mais à part un livre antérieur traitant de l'Angleterre et du Pays de Galles (Pugh, 1968), il n'y a pas d'autre étude régionale comparable. Il serait également important de savoir si et comment ces institutions fonctionnaient dans d'autres cultures prémodernes, comme sous l'islam (il existe de nombreux poèmes arabes écrits dans les prisons médiévales, et il serait important d'avoir un meilleur contexte). Ma collègue Megan Cassidy-Welch travaille sur une histoire culturelle de la prison médiévale, qui comprendra une discussion nuancée sur les espaces carcéraux et leurs représentations dans divers médias. Ce serait un ajout très bienvenu à ce petit domaine en pleine croissance.

Nous remercions le Dr Geltner d'avoir répondu à nos questions.


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