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Entretien avec Natalie Zemon Davis

Entretien avec Natalie Zemon Davis

Natalie Zemon Davis est professeure d'histoire (émérite) à l'Université de Princeton et enseigne actuellement à l'Université de Toronto. Elle a écrit neuf livres et plus de quatre-vingts articles, dont beaucoup se concentrent sur l'histoire sociale et culturelle du XVIe siècle en France. Son dernier travail est Trickster Travels: Un musulman du XVIe siècle entre les mondes, qui raconte l'histoire d'al-Hasan al-Wazzan, diplomate du sultan de Fès capturé par des pirates en 1518 et emprisonné par le pape Léon X. Lorsqu'il s'est converti au christianisme, al-Hasan a été libéré et a reçu un nouveau nom: Leo Africanus. Pendant la décennie suivante, Leo a vécu en Italie et a travaillé avec des érudits chrétiens. C'est à cette époque qu'il écrivit son Description de l'Afrique, un texte célèbre qui sera réimprimé dans toute l'Europe. Le livre de Davis retrace la vie d’al-Hasan / Leo et comment il a réussi à relier les deux mondes différents de l’Afrique islamique et de l’Europe chrétienne.

Nous avons interviewé le professeur Davis par e-mail:

Vous avez découvert la Description de l'Afrique pour la première fois il y a plus de quarante ans. Qu'est-ce qui vous a intéressé dans ce texte et quand avez-vous décidé que vous vouliez explorer davantage la vie de son auteur?

Je suis tombé pour la première fois sur le livre africain de «Leo Africanus» lorsque je terminais mes études supérieures à la fin des années 1950. J'ai vu l'édition française de 1556, Historiale Description de l'Afrique, à la bibliothèque John Carter Brown de l'Université Brown. Ma thèse portait sur les imprimeurs protestants de Lyon, et le traducteur et éditeur de l'Historiale Description faisait partie de ces protestants. À l'époque, j'étais simplement curieux du goût du traducteur, de l'intérêt des Européens pour un livre sur l'Afrique, et j'ai été frappé par les illustrations d'une Afrique imaginaire ajoutées au livre par le frère du traducteur. Mais mon intérêt pour un nouveau type d'histoire sociale locale - une histoire qui approfondirait notre compréhension des significations sociales et culturelles de la Réforme en France - ne m'aurait pas conduit à explorer une figure comme «Leo Africanus». Il me paraissait trop éloigné, trop en marge de l'expérience sociale et religieuse française que je voulais ouvrir; l'étude des menus gens en Europe avait à peine commencé.

En 1995, lorsque je me suis intéressé à l'exploration approfondie du livre sur l'Afrique et de «Leo Africanus», le monde et le domaine de l'enquête historique avaient beaucoup changé. Je venais de terminer mes femmes en marge: trois vies au dix-septième siècle - sur le marchand juif Glikl, la religieuse catholique Marie de l'Incarnation et l'artiste-entomologiste protestante Maria Sibylla Merian - et j'avais suivi ces deux dernières à travers le Océan Atlantique à des rencontres avec les peuples autochtones du Québec, pour les premiers, et avec des esclaves africains et indiens au Suriname, pour les seconds. Les perspectives «postcoloniales» sur les rencontres entre Européens et non-Européens devenaient à l'ordre du jour.

Je voulais examiner ces relations sous un nouveau jour, celui qui mettait l'accent sur les formes de croisement et de communication culturels, avec les préoccupations plus habituelles de domination et de résistance. Ici, je réagissais particulièrement aux affirmations concernant des identités pures et authentiques et des frontières étroites et fermes autour d'une nation ou d'une religion ou d'une ethnie ou d'un sexe. Il me semblait que les formes de mélange et de rôles multiples étaient plus susceptibles de se retrouver dans les archives historiques et dans l'expérience commune quotidienne.

Je me suis souvenu de «Leo Africanus» et du livre sur l'Afrique. A présent, j'ai commencé à penser à lui avec le nom sous lequel il était né à Grenade et qu'il avait pendant ses années à Fès et en tant qu'ambassadeur dans toute l'Afrique et au Levant pour le sultan de Fès: al-Hasan al-Wazzan al-Gharnati al-Fasi. J'ai pu essayer de recréer sa vie pendant ses années en Afrique, puis le suivre en Italie après son enlèvement par des pirates chrétiens en 1518 - d'abord en tant que prisonnier à Rome, puis pendant sept ans en tant que converti chrétien en écrivant des livres en italien et Latin pour les lecteurs européens sur le monde nord-africain et l'islam dans lequel il a grandi.

Le grand manuscrit africain était particulièrement précieux, mais j'en ai utilisé d'autres aussi, tous sauf une des versions de genres établis depuis longtemps dans l'écriture arabe: un dictionnaire biographique, un texte sur la prosodie, un dictionnaire multilingue et plus encore. Dans chaque cas, j'ai exploré les écrits à la recherche de signes de son propre monde culturel, de sa mentalité et de la manière dont il avait été changé par ses années en Italie - à la fois par son incorporation de notions qu'il avait reçues en Italie (comme dans son utilisation de certains termes géographiques européens non trouvés dans l'écriture géographique arabe) et par son adoption de stratégies d'écriture et de «trucs» nécessaires pour maintenir sa double identité et vision - un musulman curieux de christianisme, un maghrébin intéressé par l'exploration du monde de Rome et de l'Italie .

Votre approche d'un texte comme la Description de l'Afrique a tendance à être différente de la plupart des historiens, car vous apporterez une plus grande variété de connaissances, telles que l'anthropologie ou la théorie littéraire, pour vous aider à analyser ces sources. Comment abordez-vous d'abord une source et quel genre de choses recherchez-vous en les lisant?

Comment aborder une source? Je cherche juste tous les indices que je peux. Bien sûr, je suis tout de suite les différentes pistes dans le contenu. Mais je considère le genre dans lequel la personne écrit, les conventions qu'on attend d'elle ou les règles d'écriture du document. Ces règles peuvent être littéraires, elles peuvent être légales (lorsque je travaillais sur les lettres de remise françaises, base des contes de pardon dans ma Fiction aux archives, les règles et les attentes étaient à la fois légales et littéraires). Quand al-Wazzan ne mentionnait pas d’épouse ou d’épouses dans ses différents écrits, j’ai dû vérifier d’autres textes arabes du même genre pour voir s’il était conventionnel ou ne pas mentionner sa femme, par exemple, dans un récit de voyage. (En fait, c'était facultatif; il a choisi de ne pas le faire, pour des raisons que je suggère dans le livre.) Je pense au public attendu pour le document ou le texte et je demande quelle différence cela ferait. J'essaie de laisser place à l'innovation de l'écrivain: dans la grande publication juridique de l'affaire Martin Guerre, le juge Jean de Coras avait en fait changé les règles de l'exposition juridique. Mais je devais savoir ce qu'ils étaient avant de pouvoir voir cela. Pour le manuscrit africain d'al-Wazzan, même son orthographe, l'utilisation de la troisième personne du singulier pour se référer à lui-même, et sa familiarité avec certains types d'argot érotique en italien étaient des indices précieux, d'autant plus qu'ils ont tous été éliminés ou modifiés par l'éditeur chrétien de l'édition imprimée de son livre.

Pour un livre imprimé, je prête beaucoup d’attention à l’objet physique: qui l’a imprimé; dévouement; portrait d'auteur, s'il y en a un; le format et ce qu'il nous dit sur le lectorat attendu; marginia, etc. Bien sûr, pour un manuscrit, vous posez des questions similaires.

Dans tout cela, je ne néglige pas le contenu réel et le monde de référence qu'il apporte. C’est clairement l’activité principale, que l’historien poursuit avec autant de recherche et d’imagination que possible. Mais ces autres quêtes apportent également un aperçu.

L’une de vos premières influences a été celle d’Emmanuel Le Roy Ladurie Montaillou, qui examine la vie quotidienne des villageois pyrénéens au 14ème siècle, à partir des sources de l'Inquisition. Pourriez-vous nous dire quels historiens (et autres écrivains) et leurs œuvres ont influencé votre propre écriture et narration?

Autres influences (historiens, etc.) en plus du Roy Ladurie. Je n’en mentionnerai que quelques-uns. Quand j'étais encore étudiante diplômée et dans mes premières années, j'ai beaucoup apprécié le travail et l'amitié de Rosalie Colie (elle a enseigné dans le département d'anglais de l'Université de Toronto pendant un certain temps à la fin des années 1960, mais j'ai appris à la connaître à la fin des années 1960). Années 1950). J'ai été très impressionné par son histoire culturelle interdisciplinaire des XVIe et XVIIe siècles et par la façon dont elle a placé les idées dans un large lien de communication entre les universitaires et au-delà des frontières nationales. J'ai adoré son livre sur les paradoxes, Paradoxia epidemica, et son livre sur le «genre», The Uses of Kind. Elle a été la première érudit littéraire qui m'a influencé. Elle était aussi une sorte de mentor, lorsque j'étais étudiante diplômée avec trois jeunes enfants, et elle a continué à me prendre au sérieux en tant que chercheuse.

Le regretté anthropologue Clifford Geertz était une autre influence importante. J'ai tellement bénéficié de son Interprétation des cultures lorsqu'elle est apparue en 1972, en particulier de la façon dont il voyait la culture et la religion comme à la fois façonnées et façonnant l'expérience sociale. Je l'ai souvent utilisé avec mes étudiants diplômés pour introduire un séminaire. Et plus tard, lorsque j'ai enseigné à Princeton, nous avons donné un séminaire ensemble pendant un an - approches historiques et anthropologiques à la fois. J’ai également lu plusieurs de ses autres livres et j’ai apprécié son expérience avec le style. Ce n’est pas le seul anthropologue dont le travail m’a influencé - j’ai aussi beaucoup appris de Victor Turner et de Mary Douglas entre autres - mais Clifford Geertz était particulièrement proche.

Je pourrais mentionner aussi que, déjà en tant que premier cycle, Marc Bloch était pour moi une sorte de modèle - un Français et (comme moi) d'origine juive, j'ai apprécié son mélange d'écritures historiques novatrices sur le Moyen Âge et d'engagement politique pendant l'Occupation et la résistance de la Seconde Guerre mondiale.

Avez-vous des conseils à donner aux historiens émergents (médiévistes, premiers modernistes ou autres domaines) sur les domaines de recherche qu'ils devraient envisager d'explorer?

Être profondément intéressé par votre sujet, l'aimer vraiment et le savourer est important. En outre, regardez le sujet que vous choisissez, même s'il est très local ou concerne une personne seule ou une famille, avec des yeux «globaux». Ne vous contentez pas d’apporter à votre sujet une perspective ou un ensemble de questions «occidentales»; essayez de lui poser des questions qui le relient à des perspectives plus larges.

Outre vos propres livres et articles, que suggéreriez-vous comme bonne lecture pour les personnes qui aiment l'histoire?

J'ai toujours un roman, une biographie ou une autobiographie, et je le lis un peu tous les jours, et je le recommande à d'autres. Souvent, je lis des romans ou des autobiographies de la partie du monde sur laquelle je travaille en ce moment, même si la période peut être très différente. En travaillant sur «Leo Africanus», j'ai lu de nombreux romans du monde arabe, de toute l'Afrique du Nord et du Levant, en traduction. Pendant ce temps, j'ai trouvé Two Lives de Vikram Seth une magnifique étude sur le croisement culturel, en dehors de l'histoire étonnante de son oncle dentiste manchot et de sa tante germano-juive. Bien sûr, il y a beaucoup de livres d'histoire savants à lire, mais pour la lecture générale, j'ai apprécié les livres de William Darymple sur Delhi et l'Inde, le livre curieux de Thomas Reiss, The Orientalist, et Five Germanies I have Known de Fritz Stern, un entrelacement réussi de son histoire familiale et personnelle avec les changements en Allemagne sur un siècle et demi.

Enfin, je me demandais quelle est la prochaine étape pour vous? Je crois comprendre que vous préparez un nouveau livre, provisoirement intitulé Histoires tressées, qui s'intéresse à l'esclavage au Suriname du 18e siècle. Comment cela se passe-t-il?

Oui, je travaille maintenant sur les mondes des plantations du Suriname dans la dernière moitié du 18e siècle. J'appelle le livre Histoires tressées parce que je suis à travers certains chiffres sur certaines plantations et les réseaux qui les entourent et comment ils se connectent: une esclave mulâtre, l'Européenne avec qui elle a eu un enfant, ses propres parents, ses proches et Connexions; les Noirs libres et leurs familles; un savant médecin juif avec des esclaves et ses relations, etc. Je viens de rentrer de ce que j’espère être mon dernier voyage dans les archives coloniales des Pays-Bas, et j’ai une riche mine de personnages. Il est encore très difficile de connaître les attitudes des esclaves individuels, mais j'y travaille. Encore une fois, un défi, mais que j’apprécie.

Nous remercions le professeur Davis pour ses réponses et lui souhaitons plein succès dans ses recherches.


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