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La peste noire: la fin d'un paradigme

La peste noire: la fin d'un paradigme

La peste noire: la fin d'un paradigme

Par Samuel K. Cohn Jr.

Revue historique américaine, vol. 107: 3 (2002)

Introduction: Le VIH / sida et la menace de guerre biologique ont ravivé l'intérêt pour la peste noire parmi les historiens professionnels, les biologistes et le public, non seulement pour évaluer les effets toxiques du bacille mais pour comprendre les conséquences psychologiques et culturelles à plus long terme de mort en masse. Cet article présente deux arguments. Contre les hypothèses des historiens et des scientifiques depuis plus d'un siècle et ce qui continue d'être inscrit dans les textes médicaux et d'histoire, la peste noire n'était pas la même maladie que cette peste bubonique à base de rat dont l'agent (Yersinia pestis) a été cultivée pour la première fois à Hong Kong en 1894. Les deux maladies étaient radicalement différentes dans leurs signes, symptômes et épidémiologies. La preuve de ces différences constitue l'essentiel de cet article.

Le deuxième argument découle des différences épidémiologiques entre les deux maladies. Les humains n'ont pas d'immunité naturelle contre la peste bubonique moderne, alors que les populations d'Europe occidentale se sont rapidement adaptées au pathogène de la peste noire pendant au moins les cent premières années. Le succès de leur système immunitaire a conditionné une réponse culturelle qui s'écarte de la sagesse commune sur «les fléaux et les peuples». Dès Thucydide, les historiens ont vu les répliques de la peste comme une augmentation des niveaux de violence, déchirant les cultures laïques et engendrant le pessimisme et les religiosités transcendantales. Une nouvelle lecture des sources médiévales tardives à travers les strates intellectuelles des chroniques marchandes aux tracts de peste des médecins diplômés universitaires montre une autre trajectoire, une volte-face dans les réactions à la peste après son assaut initial. Ce changement d’esprit jette un éclairage nouveau sur la Renaissance, contribuant à expliquer pourquoi un nouvel accent sur «la renommée et la gloire» aurait dû surgir à la suite de la mortalité la plus monumentale de l’Occident.


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