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Jefferson Davis

Jefferson Davis

Jefferson Davis (1808-1889) était un héros de guerre mexicain, secrétaire américain à la Guerre et président des États confédérés d'Amérique pendant la guerre de Sécession (1861-1865). Avant le début de la guerre, Davis avait plaidé contre la sécession, mais lorsque le Mississippi a fait sécession, il a démissionné du Sénat américain. En février 1861, il est élu président de la Confédération. Davis a rencontré des difficultés tout au long de la guerre alors qu'il luttait pour gérer l'effort de guerre du Sud, maintenir le contrôle de l'économie confédérée et garder une nouvelle nation unie. La personnalité souvent controversée de Davis a conduit à des conflits avec d'autres politiciens ainsi qu'avec ses propres officiers militaires. En mai 1865, plusieurs semaines après la capitulation des confédérés, Davis est capturé, emprisonné et accusé de trahison, mais n'a jamais été jugé.

Davis a eu une carrière politique impressionnante avant de devenir président de la Confédération, mais il a été nommé, non élu, à de nombreux postes qu'il a occupés dans sa carrière d'avant-guerre. Son expérience limitée de la politique électorale était un handicap pour sa présidence et, peut-être plus important encore, il lui manquait les qualités personnelles qui ont fait d'Abraham Lincoln un président à succès.

Élevé à la frontière du Mississippi, la vie de Davis a été façonnée par son frère Joseph, qui avait vingt-quatre ans son aîné. Joseph Davis a fait fortune en tant qu'avocat et planteur, et il a joué un rôle paternel dans la vie de Jefferson pendant de nombreuses années. Après que Jefferson ait obtenu son diplôme de West Point et servi dans l'armée, Joseph lui a donné une plantation et les esclaves pour la cultiver. Dans les années 1840, Joseph a géré la plantation afin que Jefferson puisse se lancer en politique.

Jefferson Davis est devenu un fervent démocrate des droits des États et le champion de l'expansion sans restriction de l'esclavage dans les territoires. Il a été élu au Congrès américain en 1845 - sa seule campagne électorale réussie - puis a été nommé au Sénat après être devenu un héros alors qu'il servait dans l'armée pendant la guerre du Mexique. Au Sénat, il s'opposa au compromis de 1850, en particulier à l'admission de la Californie en tant qu'État libre. En 1851, il démissionna du Sénat pour se présenter sans succès au poste de gouverneur du Mississippi. En 1853, le président Franklin Pierce nomme Davis secrétaire à la guerre. Davis servit habilement dans ce bureau et en 1857 réintégra le Sénat, où il continua à préconiser la propagation de l'esclavage dans les territoires. Pendant la crise de la sécession, il démissionne du Sénat et en 1861 est choisi par acclamation pour être le président confédéré.

Davis a travaillé très dur à ses fonctions présidentielles, se concentrant sur la stratégie militaire mais négligeant la politique intérieure, ce qui l'a blessé à long terme. Il ne pouvait pas gérer l'opposition au Congrès avec autant de succès que Lincoln, et il ne pouvait pas non plus inspirer le public du Sud comme Lincoln l'a fait pour son public du Nord. Davis était aussi un mauvais juge des gens, contrairement à Lincoln. Le président confédéré protégeait les incompétents, comme Braxton Bragg, et il n'utilisait pas d'hommes talentueux qu'il n'aimait pas, comme Joseph E. Johnston. En avril 1865, les armées de l'Union ont finalement encerclé Richmond, et Davis et sa famille ont fui la ville pour le Grand Sud, pour être capturés en Géorgie en mai.

La vie de Davis après la guerre était sombre. Accusé de trahison, il est allé en prison à Fort Monroe, en Virginie, où il est resté pendant deux ans. En prison, sa santé physique et émotionnelle s'est détériorée et il n'a plus été le même après sa libération en mai 1867. Lui et sa famille ont voyagé à l'étranger pendant deux ans. À son retour en Amérique, il a du mal à gagner sa vie. Il travaillait pour une compagnie d'assurance à Memphis, mais la compagnie fit faillite, et lorsqu'il publia une histoire de la Confédération, elle ne se vendit pas bien. Il a vécu de la charité d'amis et de parents jusqu'à sa mort à la Nouvelle-Orléans en 1889. Il a refusé de prêter le serment d'allégeance pour retrouver sa citoyenneté, qui n'a été rétablie qu'à titre posthume par le Congrès américain en 1978.

Le compagnon du lecteur à l'histoire américaine. Eric Foner et John A. Garraty, rédacteurs. Copyright © 1991 par Houghton Mifflin Harcourt Publishing Company. Tous les droits sont réservés.


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Cessez le feu : comment Jefferson Davis a perdu ses esclaves

Les images parlent vraiment plus fort que les mots. En réponse à ceux qui maintiennent avec persistance que la Proclamation d'émancipation n'a libéré aucun esclave réel, voici une preuve picturale irréfutable du contraire. Ce croquis sur place d'apparence trompeuse par Le journal illustré de Frank Leslie L'artiste Frederick B. Schell porte un titre modeste : « Arrivée à Chickasaw Bayou de Jeff. Davis [sic] Nègres, de sa plantation sur le Mississippi au-dessous de Vicksburg.

Désormais dans la collection de la New-York Historical Society, le dessin ne montre en fait pas une simple « arrivée ». Au contraire, cela démontre de façon spectaculaire l'impact réel de la proclamation d'Abraham Lincoln - dans ce cas extraordinaire, sur la propriété de son homologue confédéré, dans sa propre plantation.

Comme la déclaration d'indépendance, à laquelle elle est souvent comparée, la proclamation d'émancipation a exigé la force des armes pour tenir sa promesse libératrice. Il n'a libéré aucun esclave par des mots seuls, mais ses mots ont autorisé l'action. Après le 1er janvier 1863, partout où ils ont marché sur le territoire confédéré, les troupes de l'Union ont alerté les esclaves qu'ils étaient légalement libres en vertu de l'ordre du président. Beaucoup ont déjà compris. Assez souvent, les esclaves ont pris l'initiative, se libérant à l'approche des forces de l'Union.

Un de ces incidents impliquait des biens humains appartenant à un symbole de l'aristocratie esclavagiste tout aussi important que Jefferson Davis. Davis est resté un défenseur impénitent de l'esclavage en tant que condition humaine conçue pour protéger les races inférieures (et bien sûr les utiliser pour les « supérieures »). Comme il l'a dit, « nous reconnaissons le nègre comme Dieu et le Livre de Dieu… notre inférieur, expressément apte à la servitude ».

Davis était prêt à défendre l'esclavage jusqu'au dernier. Lorsqu'il apprit que Lincoln avait approuvé le recrutement afro-américain aux termes de sa proclamation, le président confédéré publia ce décret effrayant : « Que tous les esclaves noirs capturés en armes soient immédiatement remis aux autorités respectives des États respectifs auxquels ils appartiennent. être traité selon les lois desdits États », c'est-à-dire être revendu en esclavage.

Dès 1862, Davis avait commencé à recevoir des nouvelles à Richmond sur les esclaves qu'il avait laissés pour travailler dans sa plantation du Mississippi, Brierfield, après avoir pris la direction de la Confédération. Lorsque les forces du général Ulysses S. Grant ont commencé à menacer Vicksburg, à seulement quelques kilomètres de la propriété de Davis, certains des esclaves de Brierfield se sont enhardis à voler la maison principale et à s'enfuir. Maintenant, alors que Vicksburg chancelait sous le siège implacable de Grant au milieu de l'été 1863, les troupes de l'Union attaquèrent directement la plantation Davis. Ils ont épargné le manoir Davis, mais 137 esclaves se sont échappés et d'autres ont rapidement suivi. Lorsque les «gens» de Davis ont trouvé le chemin de la sécurité des lignes de l'Union, le dessinateur Schell était sur place pour enregistrer la scène. Le 8 août 1863, Leslie a publié une adaptation sur bois de son croquis avec un bref compte rendu de ce qui s'était passé, sous le titre "Les esclaves de Jefferson Davis arrivant au camp de Vicksburg". L'article notait que l'incident "curieux et instructif" "semblait en soi la condamnation de l'esclavage".

Au moment où la gravure est apparue, Vicksburg était tombée et la plupart des lecteurs ont négligé les incidents apparemment mineurs qui avaient précédé sa reddition. La gravure sur bois publiée, rebaptisée Arrivée à Chickasaw bayou des esclaves noirs de Jefferson Davis, depuis sa plantation sur le Mississippi, offrait une scène d'une signification historique époustouflante : la liberté étendue, même jusqu'à la porte du propre chef de l'exécutif de la république esclavagiste. Mais au lendemain des triomphes jumeaux du Nord à Vicksburg et Gettysburg, personne n'a vraiment prêté attention à cette extraordinaire confirmation picturale de la fin imminente de l'esclavage et du pouvoir croissant de l'émancipation.

Fidèle à ses convictions jusqu'au bout, Jefferson Davis s'est accroché à sa foi en l'esclavage. Lorsqu'il manqua dangereusement de fonds dans les premières semaines de 1865, sa dernière année au pouvoir, il répondit avec caractère. Il s'est débarrassé de ses « propriétés » pour amasser de l'argent dont il avait tant besoin, vendant trois chevaux pour 7 330 $ et deux esclaves pour 1 612 $. Ce n'est que lorsque les troupes de l'Union se sont rapprochées de Richmond quelques semaines plus tard que le président assiégé a finalement décidé d'abandonner une vie de convictions racistes et de proposer d'enrôler des troupes noires pour lutter pour la survie des confédérés en échange de leur liberté.

Mais à ce moment-là, de tels gestes n'avaient que peu de sens et ont peut-être contribué à un autre grand mensonge persistant : que les Afro-Américains ont en fait servi en uniforme dans les forces armées confédérées. Les propres esclaves de Davis à Brierfield avaient signalé deux ans plus tôt que leur liberté était déjà assez acquise et permanente. Si les Afro-Américains se sont portés volontaires après 1863, c'était pour combattre dans les troupes de couleur américaines ou ses unités dérivées, non pas pour la Confédération, mais contre elle.

Comme l'a dit Frederick Douglass, "le mousquet - le mousquet des États-Unis, avec sa baïonnette en acier - vaut mieux que toutes les simples garanties de parchemin de la liberté". Jefferson Davis l'a découvert par lui-même.

Ces derniers temps, tant d'attention a été portée sur le 13e amendement à la Constitution, longtemps négligé, grâce en grande partie, bien sûr, au film de Steven Spielberg. Lincoln- que les Américains modernes sont soudainement en danger de perdre l'appréciation du document révolutionnaire qui l'a précédé. Par inadvertance, la reconnaissance tardive de l'importance cruciale du changement constitutionnel a malheureusement ravivé le vieux canard selon lequel la proclamation était insuffisante, illégale et inefficace. Jeff Davis aurait soutenu le contraire.

L'État du Mississippi, qui abrite Brierfield et ses dizaines d'esclaves, a peut-être contribué à ces mythes tenaces en attendant de ratifier le 13e amendement abolissant l'esclavage jusqu'en 1995. L'hiver dernier, l'État a en outre admis avec une gêne compréhensible qu'il avait par la suite négligé de déposer les documents requis pour officialiser la ratification. Ainsi, techniquement parlant, les esclaves de Davis n'étaient pas vraiment reconnus comme légalement libres dans l'État où ils résidaient autrefois jusqu'en 2013.

Jefferson Davis a appris 150 ans plus tôt que la proclamation d'émancipation rendait ces détails sans importance. Il a fait tout le travail nécessaire pour mettre fin à l'esclavage pour le président de la Confédération. Cette colonne fait traditionnellement son point en mille mots. Mais la photo de Frederick Schell vaut bien plus.

Harold Holzer a basé cette chronique sur son prochain livre, La guerre civile en 50 objets (Viking).

Publié à l'origine dans le numéro de juillet 2013 de La guerre civile américaine. Pour vous abonner, cliquez ici.


Jefferson Davis

Jefferson Davis est né dans le comté de Christian (maintenant Todd), Kentucky. Il a fait ses études à l'Université de Transylvanie à Lexington et à West Point. Davis a servi brièvement dans la guerre de Black Hawk, mais a ensuite quitté le service pour devenir planteur de coton dans le Mississippi. La plantation, avec des esclaves, était un cadeau de son frère aîné Joseph, qui a eu une influence majeure dans sa vie. Davis a représenté le Mississippi au Congrès en 1845-1846, la seule victoire électorale de sa carrière pré-confédérée. Il quitta la politique en 1846 pour servir dans la guerre du Mexique, combattant avec distinction à Monterey et Buena Vista. Il a été sénateur américain de 1847 à 1851 et plus tard de 1857 à 1861. Davis a couru sans succès pour le gouverneur du Mississippi en 1851. Davis, un démocrate, a établi un solide bilan de soutien aux droits des États et à l'extension de l'esclavage dans les territoires. Il était un adversaire du compromis de 1850. Sans son association ultérieure avec la Confédération, Jefferson Davis serait peut-être aujourd'hui mieux connu pour son mandat au sein du cabinet fédéral. Il a été secrétaire à la guerre de Franklin Pierce de 1853 à 1857. Pendant ce temps, il a réussi à moderniser l'équipement utilisé par l'armée, à l'agrandir de quatre régiments, à agrandir West Point, à augmenter la solde et à améliorer les défenses côtières et frontalières. Il n'a cependant pas réussi à remplacer l'ancienneté par le mérite dans la détermination des promotions. Après son service au cabinet, Davis a été élu au Sénat américain pour représenter le Mississippi, où il est rapidement devenu l'un des principaux porte-parole des intérêts pro-esclavagistes. Non content de défendre son existence dans le Sud, Davis a préconisé son extension comme un avantage à la fois économique et moral pour le pays. Il a fait valoir que la Constitution des États-Unis a été créée avec une compréhension de bonne foi que l'esclavage était légitime, et par conséquent, il devrait être possible pour un citoyen américain de voyager n'importe où dans le pays avec ses biens, c'est-à-dire des esclaves. Bien qu'il ne soit pas un des premiers partisans de la sécession, il démissionne du Sénat lorsque le Mississippi quitte l'Union en janvier 1861. En février, il est nommé président provisoire de la Confédération et est élu pour un mandat complet en novembre. Reconnaissant la faiblesse relative de la Confédération, à la fois en termes de population et de capacité industrielle, Davis a préconisé de faire des préparatifs militaires tout en évitant tout acte manifeste qui donnerait au Nord une excuse pour une action militaire contre la Confédération. Cependant, les événements l'obligent à consentir au bombardement de Fort Sumter (12-13 avril 1861), ce qui donne à Lincoln l'occasion de présenter le Sud comme l'agresseur. Alors que personne n'a jamais douté de l'engagement de Davis à la cause confédérée, beaucoup ont critiqué son leadership. Son refus d'écouter les points de vue opposés, son implication dans les affaires militaires et les décisions douteuses concernant le personnel, en particulier le limogeage de Joseph E. Johnston, contrastaient fortement avec son rival, Abraham Lincoln. Au début de 1865, Davis, espérant toujours l'indépendance du Sud, a demandé des conditions de paix, mais n'a pas réussi. Alors que les perspectives de victoire diminuaient, Davis quitta Richmond et se dirigea vers le sud. Il fut appréhendé par des soldats fédéraux en Géorgie en mai 1865 et emprisonné à Fort Monroe. Il a été considéré, à tort, comme un conspirateur dans l'assassinat de Lincoln et a été accusé de trahison. Son emprisonnement sévère, qui comprenait des chaînes aux jambes pendant un certain temps, a restauré sa popularité dans le Sud. Les accusations ont finalement été abandonnées et Davis a été libéré sur une caution de 100 000 $ levée par Horace Greeley et d'autres habitants du Nord. Les dernières années de Davis n'ont pas été heureuses. Il était tombé malade en prison et ne s'était jamais complètement rétabli. Il a travaillé dans le secteur des assurances pendant plusieurs années, mais l'entreprise a échoué financièrement. Il est l'auteur d'une histoire de la Confédération en deux volumes, mais l'ouvrage s'est mal vendu. Davis est devenu de plus en plus dépendant des ressources de ses amis et de sa famille. Davis avait refusé de prêter serment d'allégeance aux États-Unis et n'avait jamais recouvré la citoyenneté de son vivant, ce qui a été corrigé par une loi du Congrès en 1978.


Vivre avec l'ennemi : la famille Jefferson Davis et leurs serviteurs

Lorsque la guerre de Sécession a éclaté, les Sudistes blancs ont soudainement été confrontés à la perspective effrayante de faire la guerre tout en vivant en étroite collaboration avec 4 millions de Noirs réduits en esclavage. Tout comme les esclaves fournissaient la main-d'œuvre vitale pour soutenir l'effort de guerre confédéré, ils formaient simultanément un ennemi potentiel invisible et sans voix dans le Sud. Même dans la maison du président confédéré Jefferson Davis, des serviteurs se sont enfuis ou se sont livrés à des vols, des incendies criminels et de l'espionnage au cours de la guerre. En effet, la maison Davis reflétait le conflit racial qui sévissait dans tout le Sud.

Il n'est pas surprenant que Jefferson Davis ait été pris au dépourvu pour ce conflit racial – toutes ses idées sur l'esclavage s'étaient formées à Brierfield, sa plantation dans le Mississippi. Là, Davis avait une longue histoire de relations apparemment harmonieuses avec ses esclaves, modelées principalement sur l'exemple de son frère aîné, Joseph Davis. Les châtiments corporels et le surmenage étaient interdits, et les esclaves recevaient autant de nourriture qu'ils le voulaient. Un jury d'esclaves a jugé les transgressions des esclaves, Davis commuant souvent des peines sévères.

Jefferson Davis dépendait des compétences de gestion de ses esclaves familiaux très compétents. James Pemberton, qui avait été avec Davis dans sa jeunesse, était le directeur et le surveillant de la plantation Brierfield jusqu'à sa mort en 1852. Davis et Pemberton ont bien travaillé ensemble, bien que les barrières formelles entre l'esclave et le maître aient toujours été maintenues : Pemberton ne s'est jamais assis avec son maître à moins d'y être invité, il n'a jamais été non plus récompensé de sa liberté. Après la mort de Pemberton, Davis s'est souvent appuyé sur Ben Montgomery, le surveillant noir de longue date de Hurricane, la plantation adjacente de Joseph Davis. Les Sudistes blancs considéraient les familles Pemberton et Montgomery comme des esclaves modèles. La guerre civile révélerait, cependant, que même ces familles ne ressentaient aucune réelle loyauté envers une nation confédérée construite sur une pierre angulaire de l'institution particulière.

En 1860, Richmond, en Virginie, avait une forme unique de servitude urbaine basée sur la location d'esclaves pour le travail domestique et industriel. La population de Richmond était constituée à 31 % d'esclaves, ce qui représentait 48 % de la main-d'œuvre industrielle, tandis que les Noirs libres constituaient encore 7 % de la ville. La plupart des Noirs de Richmond travaillaient dans des postes domestiques, mais avec une fréquence croissante, les propriétaires louaient leurs esclaves pour des travaux industriels, notamment dans les forges, les moulins à farine et les usines de tabac. Les esclaves urbains, contrairement à leurs homologues ruraux, étaient généralement libres de vivre seuls, loin des yeux du maître.

White Richmond craignait autant sa main-d'œuvre noire qu'elle en dépendait, et la société blanche avait développé des codes pour maintenir la population noire en ligne. Les Noirs ne pouvaient pas fumer en public, porter des cannes à moins d'être infirmes, bloquer les trottoirs ou monter dans un hack. Les églises noires devaient être nettoyées dans les 30 minutes suivant la fin des services religieux, et des laissez-passer du soir étaient nécessaires pour que les Noirs puissent se déplacer dans la ville. Plus que toute autre ville du Sud, Richmond restreint les écoles noires.

À l'été 1861, le président Davis et sa famille déménagent à Richmond. La première dame Varina Davis a reçu un accueil poli mais froid de la part des aristocrates de la ville parce qu'elle a exprimé son opinion sur des sujets aussi peu féminins que la politique et a osé marcher et faire du shopping dans les rues de Richmond alors qu'elle était visiblement enceinte. L'élite de Richmond préférait les petites femmes blondes, du genre qui appelait Mme Davis aux cheveux noirs et à la peau olive « la squaw » derrière son dos.

Seuls deux esclaves Brierfield ont initialement accompagné la famille Davis à Richmond. L'un était Jim Pemberton Jr., fils du défunt surveillant Brierfield. Arrivée dans la capitale pendant l'été, Mme Davis, enceinte, a probablement dû se démener pour trouver du personnel pour la grande maison que la ville avait achetée pour servir de manoir exécutif confédéré. Cela était rendu plus difficile par le fait que les Noirs de Richmond – esclaves et libres – étaient généralement embauchés avec des contrats annuels pendant la « saison d'embauche » qui commençait juste après le jour de l'An. Cependant, Mme Davis réussit à trouver des serviteurs et, malgré les objections de Richmond à son égard et en grande partie en raison du statut de son mari, la maison devint le centre de la société de la capitale confédérée.

Richmond avait évolué pour devenir une société « en haut et en bas ». Les serviteurs gardaient leurs vies et leurs pensées personnelles privées, plus ils étaient hors de vue, mieux c'était. La famille Davis, comme les autres familles de sa classe, n'a conservé aucune trace des noms des serviteurs, de la rémunération, des heures, de la nourriture, du logement ou d'autres avantages. Mme Davis avait probablement besoin d'une quinzaine de serviteurs pour faire face aux obligations sociales qui accompagnaient le nouveau bureau du président. Le décampement, la mort, la cessation d'emploi, la vente et l'impression militaire pour le travail entraîneraient des taux de rotation élevés des serviteurs pendant les années de guerre. Le Museum of the Confederacy de Richmond a identifié les noms de seulement 20 serviteurs de Davis employés à Richmond pendant la guerre. Quelques autres sont nommés dans les lettres de Jefferson et Varina Davis.

Confiant de son traitement exemplaire des esclaves, le président confédéré ne pouvait imaginer qu'un esclave puisse causer des problèmes face à une telle bienveillance, croyant vraiment que les Noirs se contentaient de leur esclavage. Comme avec la plupart des Blancs du Sud, Davis a soutenu que l'esclavage maintenait une race inférieure contenue, protégeant les Noirs de leurs prétendues faiblesses inhérentes de paresse, d'irresponsabilité et de manque d'intelligence. Davis, normalement quelque peu indifférent à la religion, a théorisé que les Noirs étaient divinement créés pour la servitude, bien qu'ils puissent un jour devenir des paysans avec une liberté limitée.

Malgré des théories soigneusement élaborées sur le caractère noir, qui suggéraient que la loyauté des esclaves augmentait avec le niveau de gentillesse qu'il ou elle recevait, la peur de l'insurrection des esclaves était omniprésente, mais largement tacite, chez de nombreux Sudistes. La chroniqueuse de Richmond, Mary Chestnut, une amie proche de Varina Davis, a exprimé avec justesse l'anxiété des blancs envers les serviteurs noirs : « Les gens parlent devant eux comme s'il s'agissait de chaises et de tables. Ils ne font aucun signe. Sont-ils obstinément stupides ? Ou plus sages que nous sommes silencieux et forts, attendant leur heure ? » À l'automne 1861, le blanc de Richmond recula d'horreur devant le meurtre de la cousine de Chestnut, Betsey Witherspoon, par les domestiques de la famille. Mme Witherspoon avait été renommée à Richmond pour son bon traitement des domestiques. Les hypothèses blanches sur le caractère noir devaient bientôt être testées.

Le premier incident majeur du personnel au sein de la maison Davis ne s'est produit qu'un an après le début de la guerre civile. William Jackson, un esclave de confiance et lettré engagé par la famille Davis comme cocher, fit défection en mai 1862, laissant sa femme et ses trois enfants à Richmond. Il relevait du major-général Irvin McDowell au camp de l'Union à Fredericksburg. Bien que Jackson n'ait pas fourni de renseignements militaires précis sur les mouvements ou le nombre de troupes, il a parlé du moral de Richmond et des querelles entre le président Davis et le général Joseph E. Johnston. La Confédération a répondu à cet incident en plaçant une prime sur Jackson.

Le 13 novembre 1862, les autorités ont arrêté plusieurs esclaves pour avoir volé des billets vierges de 20 $ confédérés du Trésor confédéré, contrefaits et diffusés comme authentiques. Les hommes avaient déposé une clé pour entrer dans la pièce où étaient conservées les notes. Les Expédition quotidienne de Richmond a rapporté que l'un des hommes s'appelait Dick, « esclave de David Clarke, et à l'emploi du président Davis, qui avait accès à la douane ». Subséquent Expédition quotidienne les rapports prêtent à confusion, mais il est clair que les hommes « ont été transportés avant… le commissaire Warren », qui supervisait l'affaire. Au cours de l'audience, les accusés ont fait des déclarations contradictoires au sujet de qui a fait quoi et « peu de témoignages sur leur culpabilité, à part leurs propres aveux, ont été produits ». Le sort exact des hommes n'est pas enregistré, car, comme le Expédition quotidienne rapporte le 1er décembre : « La fuite dans le Trésor… ayant été découverte et stoppée, les partis ont été démis de leurs fonctions, leurs propriétaires respectifs ayant annoncé leur intention de les envoyer là où ils pourraient déployer leurs talents plus avantageusement que de discréditer la monnaie de la Confédération. "

Les revers du champ de bataille ont conduit à des tensions croissantes dans la capitale confédérée, et les autorités de Richmond ont accru leur oppression des Noirs. Le défaut d'un esclave de produire un laissez-passer écrit pourrait entraîner une impression immédiate pour le travail de défense. Les soldats confédérés sont devenus connus pour avoir exprimé leurs frustrations sur les Noirs, les brutalisant et les tuant souvent. L'atmosphère dure à Richmond s'est avérée être un terrain fertile pour la résistance noire envers la Confédération.

Pourtant, le gouvernement confédéré a essayé de favoriser l'institution de plus en plus en péril. Au cours de 1862-63, les Davis ont embauché beaucoup de leurs esclaves des plantations du Mississippi pour travailler sur les défenses de Vicksburg, au moins quatre d'entre eux sont morts dans la ville assiégée. Les propriétaires d'esclaves étaient payés un minimum de 1 $ par jour et par esclave par le gouvernement confédéré. Cela contrastait défavorablement avec le soldat confédéré qui ne rapportait que 11 $ par mois au début de la guerre, le salaire étant passé à 18 $ par mois en 1864. La loi confédérée adoptée en octobre 1862, exemptant les propriétaires de 20 esclaves ou plus du projet. Le président Davis a nié avec véhémence que la guerre concernait l'esclavage, mais que pouvait penser d'autre le simple fantassin lorsque de telles pratiques se produisaient ? De plus en plus, la guerre semblait être au profit de riches propriétaires d'esclaves.

Au printemps 1863, le major-général de l'Union Ulysses S. Grant approchait de la fin de sa longue campagne de Vicksburg pour prendre le fleuve Mississippi. Alors que le Sud faisait face à la perspective de perdre des terres cruciales et 30 000 soldats, le président Davis apprit de son frère Joseph que sa maison du Mississippi avait été capturée par des raiders yankees et que la plupart des 137 esclaves avaient fui. La perte de Brierfield a dévasté Davis, et il a été encore plus secoué par la nouvelle que certains de ses esclaves ont volé la plantation avant de s'enfuir. Seuls six esclaves adultes et quelques enfants sont restés. Pendant la guerre, le surveillant de Joseph Davis à Hurricane, Ben Montgomery, avait assumé de nombreuses responsabilités à Brierfield. Après la prise de contrôle fédérale de la plantation Davis, le contre-amiral de l'Union David Porter a recruté Montgomery pour réparer des canonnières, le qualifiant de «mécanicien ingénieux». De plus, Porter a embauché le fils de Ben, Isaiah, comme garçon de cabine tandis que l'autre fils de Ben, William Thornton, a rejoint la marine américaine.

Au fur et à mesure que la guerre se poursuivait, les problèmes de serviteurs des Davis s'aggravaient. En décembre 1863, une balle provenant d'une source inconnue manqua de peu l'oreille du président confédéré. Bien que les rumeurs se soient répandues, aucune preuve n'impliquait un Noir, mais les tensions se sont néanmoins intensifiées. Deux autres esclaves Davis ont décampé en janvier 1864. Plus tôt, lorsque le major-général de l'Union George B. McClellan avait menacé de prendre Richmond au printemps 1862, Mme Davis s'est enfuie avec les enfants à Raleigh, en Caroline du Nord. Sa servante personnelle, Betsey, était l'un des rares à avoir accompagné la première dame en exil temporaire. Dans une lettre datée de juin 1862, Mme Davis a demandé à son mari de transmettre « l'amour de Betsey à Jim ». Aujourd'hui, au début de 1864, Betsey et Jim s'enfuient, emportant 80 $ en or et 2 400 $ en billets confédérés.

Mary Chestnut a déploré le décampement dans son journal : « L'homme du président, Jim, en qui il croyait comme nous croyons tous en nos propres serviteurs, « notre propre peuple », comme nous les appelons, et Betsy [sic], la femme de chambre de Mme Davis, a décampé la nuit dernière. C'est miraculeux qu'ils aient eu le courage de résister si longtemps à la tentation. Bien qu'il y ait une certaine confusion sur l'identité de Jim, des sources au Museum of the Confederacy indiquent que « Jim » était James Pemberton Jr. Le fait que la famille Davis ait traité ses serviteurs avec ce qui était considéré comme une gentillesse extraordinaire n'a fait qu'accentuer le sinistre « problème de serviteur » car il semblait n'y avoir aucun moyen de prédire la loyauté des esclaves.

Les problèmes de serviteur ont continué. Moins de deux semaines après le départ de Jim et Betsey, un incendie a été allumé dans le sous-sol de Davis, le domaine du domestique. Cette tentative d'incendie criminel a coïncidé avec le départ brutal d'Henry, le majordome de Davis. Les Examinateur de Richmond a rapporté qu'Henry " n'avait aucune querelle avec son maître, et aucune cause ne peut être attribuée à sa sécession, autre que le fait qu'il avait récemment reçu une nouvelle tenue de vêtements et d'argent, dont il était très fier, et voulait probablement exposer aux Yankees.

Un autre serviteur, Cornélius, s'enfuit le mois suivant. Les Caroline du Sud quotidienne a rapporté le 20 février 1864 : « Ces fugues continuelles induisent la croyance que les nègres de M. Davis sont trafiqués par les abolitionnistes. Ce dernier fugueur, nommé Cornélius, avait les poches remplies d'argent, de confitures, de jambon, de poulet et de biscuits, montrant à quel point il était bien traité, ou bien à quel point il était un grand voyou.

En 1864, Richmond avait faim et la Confédération se battait pour sa vie. Le dollar confédéré, jamais adossé à de l'or ou à des terres, valait environ 4 cents. Bien que Varina Davis se soit abondamment divertie lors des fonctions de l'État, la famille du président a eu du mal à mettre de la nourriture sur la table. Jefferson et Varina Davis ont vendu deux esclaves pour 1 612 $ en monnaie confédérée en janvier 1864. Que la famille Davis ait pu se départir de ses esclaves est surprenant. La Confédération a maintenant découragé les cultures esclaves telles que le coton et le tabac en faveur de cultures qui nourriraient une nation affamée. Avec de plus en plus de propriétaires d'esclaves et de surveillants entrant dans l'armée, les esclaves étaient devenus un fardeau et une responsabilité.

Au cours de la guerre civile, plus de 200 000 volontaires noirs, principalement du Sud, se sont battus avec l'Union et environ 500 000 hommes et femmes noirs ont émigré sur le territoire de l'Union. Les sudistes étaient furieux que leurs anciens esclaves les trahissent ainsi. Incapable de résister à une ponction aussi massive de sa main-d'œuvre, le Sud a commencé à débattre des mérites de la libération et de l'armement des esclaves. Dans une lettre au général Joseph E. Johnston soumise le 2 janvier 1864, un groupe d'officiers confédérés dirigé par le major-général Patrick Cleburne a décrit l'esclavage comme la « faiblesse la plus insidieuse » du Sud. Cleburne a appelé au recrutement militaire d'esclaves, les récompensant avec la liberté. Johnston et Davis ont supprimé la proposition de Cleburne, craignant des réactions négatives de la part du pays dans son ensemble.

By fall of 1864, however, the Confederacy had all but collapsed Lincoln had won the Northern election, Confederate armies were fighting for their very survival, Southern industries had been shattered and attempts to create dissension in the North had crumbled. As the number of slave runaways continued to increase, Davis finally recognized that the loyalty of the black population must be secured. In November he proposed to his Congress the recruiting and arming of slaves in return they and their families would receive freedom. Davis met with immediate and fierce resistance. It was not until March 1865 that the embattled General Robert E. Lee persuaded the Congress to endorse the recruitment of slaves with their eventual freedom implied, although not guaranteed. Even then, recruitment could only take place with the approval of their masters. This change was far too little and far too late.

While appearing to be loyal servants, some blacks were recruited or volunteered to serve as Union spies. Among them may have been a woman usually known as Mary Elizabeth Bowser. Many tales are told about her, but few facts are certain. We do know that Mary had been a slave belonging to the family of wealthy Elizabeth Van Lew, a Union spymaster living among Richmond’s elite. It is public record that in April 1861 Mary and Wilson Bowser were married in St. John’s Church. Nothing else is known for sure it is said that Van Lew planted Bowser as a maid into the Davis home to collect information and pass it along to Union agents.

By early 1863, Elizabeth Van Lew had helped form Richmond’s Union sympathizers into a covert circle that the Federals dubbed the “Richmond Ring.” This group consisted of hundreds of spies, reaching deep into strategic Confederate strongholds—Libby Prison, the War and Navy departments, Richmond businesses, railroads, arsenals and, with Mary Bowser, perhaps inside the Confederate executive mansion itself. During the 1864-65 siege of Petersburg, Van Lew communicated so regularly with General Grant that General Lee complained the enemy received his directives before they reached his own lieutenants.

Van Lew destroyed all records of the Richmond Ring after the Civil War to protect sources, and the only documented reference to Mary Bowser as a Union agent is from an unreliable source, Thomas McNiven, a Scottish baker prone to exaggeration. Recent research by Temple University professor Elizabeth Varon suggests that a Van Lew slave by the name of Mary Jane Richards could have been this mysterious agent. As a child, Richards was sent by the Van Lews to New Jersey to be educated. She spent four unhappy years in Liberia with the African Colonization Society, returning to Richmond in 1861 as war broke out.

After the Civil War, Richards married a man with the surname Garvin, and distinguished herself as an educator. In an 1867 interview, Mary Garvin revealed that she had worked in the secret service during the war. Furthermore, in an 1867 letter to the Freedmen’s Bureau, Garvin revealed that she had operated as a detective. While contradicting other accounts of Mary Elizabeth Bowser, the details of Mary Richards’ life lend credibility to the legend of a spy in the Confederate “White House.”

Following the death of Brierfield overseer James Pemberton in 1852, Jefferson Davis had few intimate friends outside his family. Strangely, Davis seemed emotionally closer to several of his servants than he was to his white colleagues, and some of those servants remained loyal to him. Two trusted servants, James H. Jones and Robert Brown, were with Davis in his flight from the Yankees during the fall of Richmond. They were captured with the president the next month, and Jones was briefly imprisoned in Fort Monroe. Brown was with Jefferson Davis at his death, and Jones drove the hearse at the funeral of the former Confederate president.

Mrs. Davis had acquired Jones in Raleigh, N.C., in 1862 to replace the decamped William Jackson as coachman and valet. After the war, Jones, born a free man, returned to Raleigh and began a distinguished career. He served as deputy sheriff of Wake County, Raleigh city alderman, contractor for city waterworks and street railway, and helped form Raleigh’s first black firefighting company. Throughout his life, Jones kept his views on emancipation to himself. Despite this, Jones was selected as a grand deputy of the Frederick Douglass Equal Rights League that was formed by the First State Convention of Colored Men. It is likely that this shrewd man had more of the politician in him than did his former Confederate employer.

Another loyal family servant was James Henry Brooks, or Jim Limber, as he was called. Mrs. Davis reportedly rescued the boy when his black guardian physically abused him. She took Jim home, cleaned his wounds, and he became a live-in playmate of the Davis children. Mrs. Davis planned to have him trained for a trade, and he accompanied Mrs. Davis and the children when they fled Richmond in 1865. Separated from the Davis family soon after the war ended, Jim never saw his surrogate family again.

Spencer, another memorable servant, foisted himself on the kindly Mrs. Davis during the last year of the Civil War. Owned by another Richmond family, Spencer was unclean, unmannerly—and probably slightly retarded. The Davises simply could not get rid of him. He would answer the front door, always denying the caller access to the president, saying, “I tell you, sir, Marse Jeff ’clines to see you.” Unless rescued by another servant, the caller never got any farther.

A mulatto woman named Ellen Barnes became Varina Davis’ most faithful personal maid during the last year of the war. A Richmond native and possibly a free woman, Barnes also acted as nurse to the children and Jim Limber. After the war, Barnes accompanied Mrs. Davis to Canada, where the maid and her new husband, Frederick Maginnis, may have settled permanently. Ellen Barnes Maginnis and James Jones corresponded with Mrs. Davis throughout their lives. Following the war, Varina Davis was questioned about the espionage work of her former maid, Mary Bowser. Mrs. Davis vehemently denied that any of her Richmond servants could have been spies. In a note dated April 17, 1905, Mrs. Davis wrote to Richmond’s Museum of the Confederacy:

My daughter has sent me your letter of inquiry to know if I had in my employ an educated negro woman whose services were “given or hired by Miss Van Lew” as a spy in our house during the war. We never had any such person about us, nor did Miss Van Lew ever hire or offer us any such person—I had no “educated negro” in my household. My maid was an ignorant girl born and brought up on our plantation who if she is living now, I am sure cannot read, and who would not have done anything to injure her master or me if even she had been educated. That Miss Van Lew may have been imposed upon by some educated negro woman’s tales I am quite prepared to believe.

Her response seems disingenuous, since we know that several of her servants were literate. William Jackson was well known to be educated, and Dick may have been the one who signed the stolen bank notes. James Jones had a successful postwar business and public service career. Mrs. Davis returned several times to her former homes after the war, but she never acknowledged any disloyalty among her former servants. In 1866 she somewhat sourly described her visit with former Brierfield slaves, Jack Abberson and his family: “They were very glad to see me— but talked like proprietors of the land.”

In the two-volume memoir of her husband, Varina Davis did not mention her Richmond servants people of that time did not do so. To the end of her days, she spoke with only warmth of her servants during the war years, rarely, if ever, alluding to a “servant problem,” implying that it simply did not exist. She must have suspected that even the “loyal” servants heard incriminating talk among the other servants, yet they remained silent. It is probable that the grim reality was too painful for Mrs. Davis to contemplate.

President and Mrs. Davis had to look no farther than their own home to see that the prevailing views on enslavement were faulty, yet they chose to ignore the problem. They carried on during the Civil War years—and even the postwar years—never wavering in their beliefs about the character of blacks. Jefferson and Varina Davis perfectly exemplified a nation that never understood the enemy within.

Originally published in the April 2006 issue of American History. Pour vous abonner, cliquez ici.


Jefferson Davis State Historic Site

Jefferson Davis State Historic Site is a memorial to the Kentuckian born on this site on June 3, 1808. The monument is a 351-foot obelisk constructed on a foundation of solid Kentucky limestone. An elevator takes visitors to the top for a bird's eye view of the countryside. A museum on the grounds provides visitors with a bit of insight into this leader's fascinating life. Davis may be best known for his service as President of the Confederacy during the Civil War but the popular West Point graduate also had a distinguished military career before serving as a congressman and senator.

Park hours
April 1 - June 30th, open Tuesday - Saturday, 9:00 a.m. - 4:30 p.m.

Tours
Monument tours available.


Gift Shop

The gift shop offers coffee mugs, glasses, candy, books, Civil War period reproduced money and tee shirts. The gift shop also has reproduced copies of historical documents such as the Emancipation Proclamation, Lincoln’s Words of Wisdom, the Constitution, Lincoln’s Rule of Conduct and the Gettysburg Address.

Musée
Our visitor's center features exhibits detailing Davis' political life before and after the Civil War and the building of the monument. Also told is the little known story of the Kentucky "Orphan Brigade."

Picnicking
Enjoy your next family outing under the proud auspices of the historic monument. A picnic area, two picnic shelters (near rest room facilities) and a playground are available at the monument site. Large shelter (holds 100) and small shelter (holds 50) are available for rental with 10 days advanced notice. Call 270-889-6100.


Jefferson Davis and the Politics of Command

Jefferson Davis’ chief occupation before 1861 was politics. He had other vocations, of course. As a young man he served as an officer in the U.S. Army, and in the mid-1830s he became a cotton planter. But from his selection in 1844 as a Democratic presidential elector in Mississippi he had concentrated on politics, dedication that resulted in a notable public service career—the U.S. House of Representatives, the U.S. Senate and the Cabinet. In the 1850s Davis had established himself as the dominant political figure in Mississippi, and by the end of the decade he was a major leader in not only the Senate but the nation as a whole.

From 1845, when he entered the House, until the breakup of the Union, Davis was an absentee planter, spending considerably more time in Washington than in Mississippi. In 1860 he was a professional politician and an extraordinarily successful one. When the cataclysm of the secession crisis ripped the nation, it also tore Davis. He was no fire-eater, no sectional extremist, and though he believed in the constitutionality of secession, he never advocated leaving the Union. He always identified himself as an American.

Rejecting the notion propounded by Republican politicians such as Abraham Lincoln that the nation could not exist half-slave and half-free, Davis pointed to great American heroes like George Washington, Thomas Jefferson, Andrew Jackson and Zachary Taylor, slave owners all. Furthermore, in his judgment, the Constitution protected slavery, a view shared by the U.S. Supreme Court.

Even Lincoln’s election in 1860 did not turn Davis into a secessionist. After all, fully 60 percent of American voters cast their ballots for candidates who had no problem with slavery in the nation. In the Senate he unsuccessfully strove to avoid the disintegration of the Union. The failure of the Union massively affected Davis. The old politics, the politics he had mastered, had failed. He believed ambition and selfishness had led men to lose sight of the main goal, preserving the Constitutional Union of the Founding Fathers. He termed the day of his farewell remarks to the Senate “the saddest day of my life.”

For Davis the creation of the Confederate States of America in February 1861 opened a new political world and forced him to find a new political center. Chosen president, he discovered that core in his total commitment to the fledgling nation. “Our cause is just and holy,” he announced to the Confederate Congress in April 1861. Over the next four years words like just, holy, noble, sacred, sacrifice filled his public statements and pervaded his personal letters.

As president of the infant nation, Davis would make an indelible imprint on the political world of the Confederacy. That world included the military, for the Confederate Constitution, like its U.S. counterpart, designated the president as commander in chief of all armed forces. The military quickly assumed a central place because almost from birth the Confederacy found itself immersed in the cauldron of war.

Too often those who discuss Confederate military history treat it as beyond or apart from politics, except for the individual politics of personality squabbles. That approach is absolutely wrong. The entire subject of Confederate military history is in a basic sense political.

This reality did not escape Jefferson Davis. His antebellum background prepared him for it. He understood that political consideration formed the keystone of Confederate military pol icy. To a wartime aide he spoke of having “to conduct a war and a political campaign as a joint operation,” and he never forgot “the necessity of consulting public opinion instead of being guided simply by military principles.”

Examining Davis’ actions and decisions in three critical areas, each central to the politics of command— strategic fundamentals, major appointments and command relationships—helps us to understand what occurred during his presidency.

First, strategic fundamentals: At the onset of the conflict Confederates considered the size of their country, stretching more than 1,000 miles from the Atlantic Ocean westward across the Mississippi to Texas, a military asset. The Union faced an immense task, to subdue a widely scattered population and occupy so much territory. But at the same time Davis had to make choices about which portions to defend, should the United States mount an attack sufficiently powerful to threaten the entire border. When the Union did make such an assault, the Confederate defenses were stretched far too thin and broke at several points. Since the 1860s, critics have pounded Davis for failing to concentrate his forces at those points.

Such criticisms assume that Davis as commander in chief dealt with military problems as hermetically sealed from all other influences. Davis, however, understood that decisions about what to defend in his far-flung country were political as well as military. In 1863 he informed his commander in the vast Trans-Mississippi theater that “the general truth, that power increased by the concentration of an army, is, under our peculiar circumstances, subject to modification.” He went on to amplify, “The evacuation of any portion of territory involves not only the loss of supplies, but in every instance has been attended by a greater or less loss of troops….” As a result, each situation presented “a complex problem to solve.”

After the war he addressed critics, saying, “It was easy to say other places were less important and it was the frequent plea, but if it had been heeded as advised, dissatisfaction, distress, desertions of soldiers, opposition of State Govts would have soon changed ‘apathy’ into collapse.”

For many Confederates the great motive to fight came from defense of home against an invader. Home meant locality, maybe the state, but often not beyond those boundaries. In 1862 this was especially true in Davis’ far west, the Trans-Mississippi, where the commanding general reported citizens and state troops as “luke warm” and “disheartened.” The president fully comprehended that situation, assuring political leaders that “no effect should be speared [sic] to promote the defense of the Trans-Missi. Dept….”

Throughout the war Davis strove to meld the political and military. He did not always succeed, a reality that he recognized. Davis, in fact, should get substantial credit for comprehending the fundamental political certainty that he had to face in his strategic decisions.

Davis had to contend with the civilian-professional leadership quandary. As a West Point alumnus and a former Regular Army officer, Davis preferred professionals—every full general he named was a West Point graduate. Yet he knew he would have to appoint political generals, so he made his appointments with two considerations. First, he insisted his political generals have a positive impact on his administration and his cause. Second, even when dealing with professionals, he listened seriously to his political leaders.

Discussing appointments with Governor Isham Harris of Tennessee in the summer of 1861, Davis made clear his awareness of the political value accruing from the right choices. Harris expressed concern that the president had paid too little attention to previous political affiliations in awarding army commissions to Tennesseans. According to the governor, “positive political necessity” required more military slots for former Whigs. Explaining his initial appointments, Davis responded that “the magnitude and supreme importance of the present crisis” had caused him “to forget the past.”

Likewise, in the summer of 1862 Davis faced a nagging political problem caused by John C. Pemberton, a Philadelphia-born West Pointer who followed his Virginia wife into the Confederacy. Pemberton enjoyed an excellent military reputation without having really earned it. The president saw Pemberton as a selfless patriot committed to the Confederate cause. In the spring of 1862, Maj. Gen. Pemberton assumed his duties in Charleston.

South Carolinians, though, never accepted Pemberton, and Governor Francis W. Pickens urged Davis to remove the general. Davis defended Pemberton, amazingly calling him “one of the best Generals in our service,” but realized that political considerations required a change. When he reassigned Pemberton, he replaced him in September with General P.G.T. Beauregard, the victor of Fort Sumter.

By the summer of 1862, Davis had decided that Beauregard, the first Confederate military hero, was no longer fit to head a major field army and the South Atlantic slot was a good post for him because it entailed chiefly coastal defense requiring engineering skills that Beauregard possessed.

The following year Davis counseled his Trans-Mississippi commander, General Edmund Kirby Smith, on the need to cultivate state officials. He knew Smith could never meet all local demands, but he advised him, “much discontent may be avoided by giving such explanations to the Governors of the States as will prevent them from misconstruing your action….” Davis concluded that the governors could become Smith’s “valuable coadjutors.”

Heeding his president’s advice, Smith invited notables from the four states in his department to meet in Marshall, Texas. Governors, members of Congress, and other prominent men from Arkansas, Louisiana, Missouri and Texas attended and published proceedings proclaiming their confidence in the cause. In this instance, civil-military relations meshed perfectly.

Up to that point in the war, Davis had not betrayed his prewar political professionalism. But in all politics, personal relationships are critical they often determine success or failure. By most accounts Davis too often failed here. Mais pourquoi?

Davis’ reaction to the disruption of the Union holds the basic clue. The failure of the old Union delivered a severe emotional and psychological blow to Davis. The Confederacy must not fail, and to it he gave his absolute commitment. Davis believed no room remained for the human foibles that had brought down the Union. Ambition, greed, vanity and selfishness had to be banished from this sacred crusade. In his own mind he was utterly selfless. “The cause” he told a Raleigh, N.C., audience in January 1863, “is above all personal or political considerations, and the man who, at a time like this, cannot sink such considerations, is unworthy of power.”

The best way to understand his motivation perhaps is to observe how he dealt with three of his key generals. Each instance was critical in its own way for his performance as commander in chief and for his cause.

UNEt the onset of the war President Davis liked and respected Joseph E. Johnston. Then late in the summer of 1861, Davis sent to Congress the seniority list for the five full generals. Much to his dismay, Johnston found himself ranked fourth, not first, as he assumed. Johnston was insulted he was the only Confederate officer to have held a permanent brigadier generalship in the pre-1861 U.S. Army.

Davis claimed to have followed West Point class and standing within a class— Samuel Cooper, 1815 Albert Sidney Johnston, 1826 Robert E. Lee and Joseph Johnston, 1829 (second and thirteenth respectively) and Beauregard, 1838. He said he placed Albert Johnston and Lee ahead of Joe Johnston because they had been line officers, whereas Joe Johnston’s generalship derived solely from his staff assignment as quartermaster general. In addition, Davis asserted that considering prewar U.S. Army rank applied neither to Lee nor Joe Johnston, because both had entered Confederate service from the Virginia state forces, where Lee had higher rank. Although there was some validity there, Davis was clearly rationalizing his actions.

Johnston was infuriated and hurt, and penned a lengthy, agitated letter to the president in which he announced: “I now and here claim, that notwithstanding these nominations by the President and their confirmation by the Congress, I still rightfully hold the rank of first general in the Armies of the Southern Confederacy.”

Davis was taken aback. Johnston’s language was surely inappropriate from a military subordinate to a superior but even more important the letter told Davis that his general cared more about rank than the cause. He replied: “I have just received and read your letter of the 12th instant. Its language is, as you say unusual its arguments and statements utterly one-sided, and its insinuations as unfounded as they are unbecoming.”

Never again during the war did the two men correspond about this matter, though its memory embittered Johnston for the rest of his life. Johnston had revealed the human flaws of pride and ambition, which Davis could not countenance. Davis, however, still respected Johnston’s military ability and gave him important commands, the Department of the West in the fall of 1862 and the Army of Tennessee in December 1863. But Johnston began associating with anti-Davis politicians.

At almost the same time Davis’ relationship with Joe Johnston began to sour, his faith in Beauregard also degenerated. The president was pleased with Beauregard at Fort Sumter, and so delighted with First Manassas that he promoted the officer to full general in the field. Davis quickly became disillusioned, however.

The first instance occurred in the fall of 1861, with Beauregard’s official report on First Manassas. The general filled this report with puffery, strongly implying that he alone had made victory possible and would have marched on Washington but for Davis’ remonstrance. In addition, he pointedly noted that even before the battle, the president had quashed his offensive plan. He sent the report to friendly politicians as well as the War Department.

Davis considered such self-advertisement unacceptable. A disgusted commander in chief told his general that if they “did differ in opinion as to the measure and purpose of contemplated campaigns, such fact could have no appropriate place in the report of the battle.” The president said he “labor[ed] assiduously in my present position,” and “my best hope has been, and is, that my co-laborers, purified and elevated by the sanctity of the cause they defend, would forget themselves in their zeal for the public welfare.”

Despite his displeasure, Davis stuck with Beauregard, sending him west in early 1862 to assist Albert Sidney Johnston. Following Johnston’s death at Shiloh in April, Beauregard assumed command of the Army of Tennessee, concentrated at Corinth, in north eastern Mississippi. He informed the War Department that he would hold it “to the last extremity.” But when a powerful Union force approached, he re treated 50 miles south to Tupelo.

Then in mid-June Beauregard, without requesting permission from the War Department and even without prior notification, placed himself on sick leave and departed, placing his deputy in charge. A chronically ill Davis was appalled. Once more, in Davis’ view, Beauregard had placed his personal concerns ahead of duty and cause on June 20, he removed Beauregard.

Beauregard was furious. Feeling that a presidential vendetta underlay his removal, he castigated Davis as “that living specimen of gall and hatred.” The gulf between the two men steadily deepened. Davis put Beauregard in the military wilderness of coastal protection until the final fall of the war, when he was utterly desperate for a senior commander.

In direct contrast to his perception of Joseph Johnston and Beauregard as men who could not or would not subordinate the personal to the cause, Davis viewed Braxton Bragg as a selfless, dedicated patriot. That loyalty began at Pensacola, Fla., Bragg’s initial posting. When his command there was decimated to fill the main armies, Bragg did not complain. He did his work of organizing and training. That impressed Davis, who saw a general who valued the cause above himself. To his brother, the president wrote positively about Bragg, noting the general was in “no degree a courtier.” In the winter of 1861-62 Bragg went to A.S. Johnston’s command. Positive reports from friends and family members on Bragg’s performance at Shiloh and in Mississippi reinforced Davis’ initial judgment. After Shiloh he made Bragg a full general.

Davis’ conviction about Bragg had far-reaching repercussions when the president stuck with Bragg as commander of the Army of Tennessee far longer than he should have. In fact, arguably his most disastrous command decision in the war was retaining Bragg in October 1863, even after a personal visit to the army revealed the venomous relations rampant among its general officers. Just a month later the Army of Tennessee suffered a crushing defeat at Missionary Ridge in Chattanooga, and both the general and the president realized a change was inevitable. Bragg resigned his command of the Army of Tennessee.

Consumed with leading a holy mission and convinced of his own super human commitment to the Confederacy, Davis could not deal effectively with anyone whose commitment was less total than his own. In the case of Johnston and Beauregard, he did not act toward them in a manner to get the most from them despite their flaws. With Bragg, Davis’ loyalty to his ideal overrode his judgment.

Focusing on the politics of command reveals Davis’ strengths and weak – nesses as commander in chief. In a great irony, his incredible commitment to the Confederacy undermined its chance for success.

William J. Cooper Jr. is Boyd Professor of History at Louisiana State University. This article is excerpted from his book Jefferson Davis and the Civil War Era, forthcoming from LSU Press in October 2008.

Originally published in the August 2008 issue of Civil War Times. Pour vous abonner, cliquez ici.


Return to Military (1846–&apos47)

In June 1846, Jefferson Davis resigned from his position in Congress to lead the First Regiment of the Mississippi Riflemen in the Mexican-American War. He held the rank of colonel under his former father-in-law, General Taylor. During the Mexican-American War, Davis fought in the Battles of Monterrey and Buena Vista, in 1846 and 1847, respectively. 

At the Battle of Monterrey, he led his men to victory in an assault at Fort Teneria. He was injured at the Battle of Buena Vista when he blocked a charge of Mexican swords — an incident that earned him nationwide acclaim. So impressed was General Taylor that he admitted he had formerly misjudged Davis’ character. "My daughter, sir, was a better judge of man than I was," Taylor reportedly conceded.


Refuses to admit defeat

In April 1865, it became clear that Union forces were about to capture the Confederate capital of Richmond. Davis and other leaders of the Confederate government fled south to Greensboro, North Carolina. Once they arrived, they learned that the South's main army had given up the fight—Lee had surrendered to Grant at Appomattox, Virginia. But Davis refused to admit defeat and vowed to continue fighting. Some of his advisors worried that the president had lost touch with reality, because everyone else seemed to recognize that the Southern cause was lost.

As Union forces approached Greensboro, Davis took his family even further south. He was finally captured near Irwinville, Georgia, on May 10, 1865. As Union troops surrounded their camp, Davis's wife, Varina, threw her shawl over him to hide his face. The Northern press changed the story in order to humiliate Davis and make him seem like a coward. They claimed that he had tried to avoid capture by wearing women's clothing.

Davis was charged with treason (betraying his country) and put in prison. At first, his captors treated him very harshly. They chained his legs, limited his food and exercise, and prevented him from seeing his family. But this treatment only made Davis a hero in the eyes of the Southern people. The U.S. government eventually offered to pardon (officially forgive) him for his crimes, but Davis refused to accept the offer. He insisted that he had committed no crime because the South's secession was legal. He wanted to make his case before a Virginia jury. But Northern leaders did not want Davis's case to go to trial, because they were afraid a jury would decide he was right. Instead, the government dropped the charges and released Davis in 1867, after he had spent two years in captivity.


Jefferson Davis - HISTORY

At long last, genealogists have a scientifically objective tool with which to measure the degree of relatedness between men: by comparing genetic markers on their male Y-chromosomes. The male Y-chromosome is handed on intact and unchanged from father to son down through the generations (except for rare mutations). The more closely two men are related, the more their Y-chromosomes will resemble each other, which means we can not only prove whether or not two men had a common ancestor, we can estimate how many generations back that ancestor was.

The problem we face with claims of relationship with Jefferson DAVIS is finding a male DAVIS relative of Jefferson's whose relationship to Jefferson is undisputed to use as the standard to match. I urge anyone surnamed DAVIS to participate in the project, but most especially, I would implore any DAVIS male who is descended from Jefferson's brother, Samuel A. DAVIS, to participate in the testing. Why Samuel?

Samuel A. DAVIS (1788/9-c1830) is the only brother of Jefferson DAVIS who is proven to have had surviving male offspring. There may be other DAVIS'es who connect to Jefferson further up his ancestral line, but Samuel is the closest and least questionable. We cannot use a descendant of Jefferson DAVIS, himself, because he had no surviving male offspring and we cannot use a descendant of Jefferson's sister, Lucinda Farrar (DAVIS) DAVIS, because her male descendants carry the Y-chromosome of her husband, Hugh DAVIS, not of her brother, Jefferson DAVIS.

So please, if you are a male DAVIS, join the DAVIS Y-chromosome DNA Surname Project at FTDNA and get tested. And if you are a descendant of Samuel A. DAVIS, I beg you on bended knee to get tested and put an end to the disputed claims of relationship to Jefferson DAVIS! If you will come forward and can satisfy me that you've a solid paper connection to Samuel, I am willing to pay for your testing!

Please Note : the administrator of the DAVIS project at FamilyTreeDNA is not challenging the pedigrees submitted by project participants, so do not automatically accept the "paper" genealogies there as proven. For example, test subject #23060 is claiming a "proven" connection to Jefferson DAVIS on a line that has already been proven untrue.

1. Kirk Bentley Barb. 1971. "Extract from Genealogy of Jefferson Davis." Appendix III, pp. 488-508 in Papers of Jefferson Davis, Volume 1, 1808-1840. Haskell M. Monroe, Jr., & James T. McIntosh, eds. Louisiana State Univ. Press, Baton Rouge.

2. Genealogy of the Davis Family online at the Rice University web site.


Voir la vidéo: Lincoln Instructs Grant (Janvier 2022).