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Les dames d'Ely

Les dames d'Ely

Les dames d'Ely

Par Kimberley Steele

Quest, le journal en ligne de l'Université Queens, Belfast, Vol.6 (2009)

Introduction: Les `` sœurs '' d'Ely étaient parmi les saints les plus vénérés de l'Angleterre anglo-saxonne, rivalisant régulièrement même avec les cultes de Canterbury dans le nombre et la valeur des dons reçus des suppliants, et Æthelthryth, la figure de proue de cette famille estimée, était le la femme indigène la plus célèbre de l'ère pré-Conquête, avec un culte qui a continué, apparemment ininterrompu, du moment de sa mort en 697 jusqu'à la dissolution des monastères.

Au cours des siècles où ces cultes fleurissent, les personnages des saints en leur centre vont évoluer de pieuses dames virginales à stridentes, souvent violentes, protectrices des terres et des privilèges d'Ely, s'adaptant aux besoins de la communauté qui les vénère.

La première source survivante des événements de la vie d'Æthelthryth, et celle de sa sœur, Seaxburh, est l'Histoire ecclésiastique de Bede, dans laquelle l'auteur affirme que sa connaissance est basée sur les récits verbaux fournis par Mgr Wilfrid, ami et confident du saint, et Cynifrid, qui avait agi en tant que chirurgien pour Æthelthryth et était présente, avec Wilfrid, à sa première traduction. Il ressort immédiatement du texte que l'auteur admirait beaucoup son sujet, parlant avec beaucoup plus d'ardeur que ce qui est consacré à d'autres figures comparables, comme sainte Hild de Whitby.

La raison invoquée par Bede pour sa fervente admiration pour thelthryth est que `` même à notre époque ... '' a vécu une sainte d'un tel calibre, une femme qui a pieusement préservé sa virginité malgré une énorme pression pour consommer ses mariages, et qui a renoncé à la richesse et au confort de position royale afin de fonder une maison de moines et de nonnes. Elle est assimilée à des femmes comme Agatha et Cecilia, martyrs de l'Église primitive qui sont morts pour défendre leur virginité, répondant ainsi à une préoccupation courante à l'époque médiévale. À l'époque de l'Église, les saints se distinguaient le plus souvent par le sacrifice de leur vie pour leur foi; à l'époque anglo-saxonne, cependant, le paganisme était moins répandu et la nationalisation du christianisme rendait ces martyres peu fréquents. La sainteté devait-elle donc être accessible uniquement à ceux qui ont péri lors d'événements tels que les invasions vikings, ou y a-t-il d'autres chemins vers la sanctification? Æthelthryth représentait à ses contemporains et quasi-contemporains la race nouvelle et de plus en plus commune de saintes, caractérisée par l'ascèse et la piété, mais pas nécessairement le martyre.


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